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Les modaux permettent à celui qui parle de porter un jugement au moment où il parle sur une action, un évènement: "c'est possible", "c'est inévitable", "il le faut".... Ils servent ainsi à signaler l'attitude de celui qui parle ou de celui qui écoute une question. Chaque modal a une valeur centrale, mais son sens précis dépend du contexte dans lequel il est utilisé.

Remarque: Une des grandes propriétés des modaux est de permettre à celui qui parle de donner son sentiment sur la plus ou moins grande probabilité d'une action ou d'un évènement. 

Les modaux sont invariables (ils ne se conjuguent pas). C'est pourquoi on ne met pas de "s" à la troisième personne du singulier.

He can play Tennis.
Il sait jouer au tennis.

    

Les modaux sont toujours suivis de l’infinitif sans to (base verbale) 

He must be here.
Il doit être ici.

 

Dans les questions et les négations, on n'utilise pas l'auxiliaire "do", car les modaux sont eux-mêmes des auxiliaires. On peut donc les utiliser en début de question et juste avant la négation.

Can I open the window? (et non do I can....)
Puis-je ouvrir la fenêtre.

     

You can't watch television now. (et non you don't can...)
Ne regarde pas la télévision maintenant.

     

Chaque modal a deux valeurs différentes :

a / Une valeur qui porte sur le sujet de la phrase (capacité, obligation, permission... impliquant le sujet): valeur radicale

Il existe des équivalents car certains modaux ne sont pas compatibles avec tous les temps.

Can to be able to
Must to have to
May to be allowed to
Should to ought to

 

She can play tennis-----> She is able to play tennis. (Elle sait jouer au tennis.)
You must stay at home------> You have to stay at home. (Tu dois rester à la maison.)
You may come in------> You are allowed to come in. (vous pouvez entrer.)
We should help her-------> We ought to help her. (Nous devrions l'aider.)

 

    

Les équivalents expriment à peu près la même chose, sauf que le point de vue de l'énonciateur (la personne qui parle) disparait dans ce cas.
 

You must Tell her -----> L'énonciateur dit qu'il doit l'appeler, il est dans l'obligation car l'importance est capitale. 
You have to tell her -----> L'énonciateur donne juste un fait sans vraiment insister sur l'importance de l'appel.

     

 b / Une valeur qui porte sur la phrase entière (l’énonciateur évalue le degré de probabilité de l’action, l’événement): valeur épistémique

Impossibilité (0%)

Faible probabilité (20%)

Possibilité (50%)

Forte probabilité / Quasi-certitude (90%)

certitude absolue (futur 100%)

CAN'T MIGHT MAY MUST WILL, SHALL

 

I can't have made a mistake. (c'est impossible)
Je ne peux pas m'être trompé. 

     

He might be ill. (il se pourrait que)
Il se pourrait bien qu'il soit malade.

     

He must be in bed. (forte chance)
Il doit être couché.

     

will do it, don't worry. (certitude)
Je vais le faire, ne t'inquiète pas.

     

They may come at six o'clock. (il est possible que)
Il est possible qu'ils viennent à six heures.

     

   

 AU PASSE: MODAL + INFINITIF PASSE (= have + participe passé)

He must have gone out.
Il a dû sortir.

     

She may have missed her train.
Il se peut qu'elle ait raté son train.  

     

He might have eaten too fast.
Il est possible qu'il ait mangé trop vite.

 

 Exercices Pratiques 

les modaux/ Modals Généralités niveau 1

les modaux/ Modals Généralités niveau 2

les modaux/ Modals Généralités niveau 3

 

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